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¿Es real la reducción de los rociamientos con sustancias químicas?

Uno de los argumentos más convincentes a favor de las plantas transgénicas es el potencial de reducir el daño que hacemos al medio ambiente con los métodos agrícolas tradicionales. Se ha fomentado el empleo de cultivos resistentes a las plagas como el maíz Bt y el algodón Bt como una forma de reducir el rociamiento con plaguicidas, mientras que se dice que los cultivos tolerantes a los herbicidas, como la soya Roundup Ready, disminuyen la necesidad de aplicar herbicidas. Se han proclamado grandes reducciones de los rociamientos con sustancias químicas como resultado de la introducción de estas variedades transgénicas. ¿Son ciertas estas afirmaciones?

El algodón Bt


Coton. Fuente: www.mahyco.com

Una variedad transgénica que ha reducido considerablemente las aplicaciones de sustancias químicas es el algodón Bt. El gusano del copo de algodón, el gusano de las yemas del tabaco y el gusano rosado del copo de algodón son plagas importantes en las zonas de cultivo de algodón en el sur de los Estados Unidos. Como los brotes de plagas pueden causar la pérdida de un tercio del cultivo, los agricultores de algodón se han apresurado a adoptar variedades Bt en las zonas donde son frecuentes esos brotes.

Un informe del USDA [Departamento de Agricultura de los Estados Unidos] sobre la reducción del empleo de plaguicidas asociada con los cultivos genéticamente modificados indica que varios métodos de análisis revelan una declinación del empleo de plaguicidas, atribuible al algodón Bt (http://www.ers.usda.gov/publications/agoutlook/aug2000/ao273f.pdf).

Un informe preparado por el Servicio de Investigaciones Económicos del USDA (http://www.ers.usda.gov/Emphases/Harmony/issues/genengcrops/genengcrops.htm) también concluye que ha disminuido el empleo de plaguicidas gracias al maíz Bt.

Los datos correspondientes al empleo de plaguicidas en seis estados indicaron que, después de la introducción de las variedades Bt, se usó un 14% menos de plaguicida del tipo utilizado para el gusano de las yemas y el gusano del copo, en comparación con la cantidad de plaguicida empleada anteriormente (Carpenter y Gianessi, 2001). Los seis estados incluyeron a algunos que habían sufrido serios brotes de plagas en el pasado y han sembrado porcentajes elevados de algodón Bt, y también a algunos estados donde el gusano de las yemas y el gusano del copo no son problemas graves y es escaso el empleo de variedades de algodón Bt.

Un análisis realizado por Charles Benbrook (2001) concluye que el algodón Bt ha generado disminuciones considerables en el empleo de plaguicidas.

El maíz BT
Es difícil corroborar las afirmaciones de que el empleo de maíz Bt ha reducido los rociamientos con sustancias químicas.

La gran mayoría del maíz cultivado en los Estados Unidos es el llamado "maíz indio", que se procesa para elaborar hojuelas fritas de maíz, cereal de maíz y harina de maíz. El maíz indio comúnmente no es rociado con insecticidas porque existe cierta tolerancia en el mercado al daño causado por los insectos en este tipo de maíz. Las cifras nacionales indican que alrededor del 8% de los acres sembrados con maíz indio son rociados para matar el barrenador europeo del maíz, pero las prácticas locales varían y los agricultores de una determinada región pueden rociar más o menos que el promedio nacional.

El maíz dulce y el maíz reventador constituyen un porcentaje pequeño de la superficie total de maíz en los Estados Unidos. No hay variedades Bt de maíz reventador (para "palomitas"). El maíz dulce se vende como mazorcas tiernas para ser consumidas frescas. No hay ninguna tolerancia en el mercado para el daño por insectos en el maíz dulce porque los consumidores no comprarán las mazorcas que presentan un daño visible. El maíz dulce es rociado frecuentemente con insecticidas, a veces cada dos o tres días, para asegurar que las mazorcas serán atractivas en el momento de la cosecha. Hay pocas variedades Bt de maíz dulce y se produce muy poco maíz dulce Bt.

Como la mayoría de las variedades Bt de maíz son de maíz indio y pocos acres de este tipo de maíz eran rociados antes de la introducción de las variedades de maíz Bt, fueron muy limitadas las probabilidades de observar algún efecto del maíz Bt sobre los rociamientos. La evaluación de los beneficios del maíz Bt efectuada por la Agencia de Protección Ambiental (EPA) señala que "se esperaba que los beneficios fueran los aumentos del rendimiento, más que la disminución de los costos por plaguicidas o una reducción del empleo de éstos" (http://www.epa.gov/scipoly/sap/2000/october/brad5_benefits_corn.pdf).

El rociamiento con insecticidas para combatir el barrenador europeo del maíz ha disminuido del 8% al 5% de la superficie total desde la introducción del maíz Bt, según el informe de la EPA (http://www.epa.gov/scipoly/sap/2000/october/brad5_benefits_corn.pdf). No obstante, los analistas advierten que el maíz Bt no fue el único factor modificador durante esos años. Algunos de los insecticidas que matan el barrenador europeo del maíz también matan otros insectos y pueden ser rociados para combatir a estos últimos, esté o no presente el barrenador europeo del maíz. En consecuencia, las modificaciones en las cantidades de la población de otras plagas de insectos influyen en el número de rociamientos que se efectúan. La reducción del empleo de una sustancia química en particular puede obedecer a varias razones. Cuando se introducen nuevos insecticidas, disminuye el empleo de los insecticidas más antiguos y el desarrollo de resistencia a una sustancia química en el insecto puede hacer que un agricultor cambie a productos químicos más nuevos a medida que dispone de ellos. Como varios factores afectan la cantidad de plaguicida que se rocía, es difícil corroborar la afirmación de que la introducción de las variedades de maíz BT es la causa de todos los cambios en el empleo de plaguicidas.

Carpenter y Gianessi (2001) estiman que la introducción del maíz Bt generó una reducción de 1.5% de los rociamientos con sustancias químicas. Un informe del USDA sobre la disminución del empleo de plaguicidas asociada con los cultivos genéticamente modificados (http://www.ers.usda.gov/publications/agoutlook/aug2000/ao273f.pdf) indica que la reducción de los rociamientos asociada con el maíz Bt es pequeña según algunos métodos de análisis y nula según otros. La EPA informa que el uso total de insecticidas en el maíz no ha declinado a pesar de la reducción del empleo de ciertos insecticidas que a menudo se utilizaban contra el barrenador europeo del maíz (http://www.epa.gov/scipoly/sap/2000/october/brad5_benefits_corn.pdf).

Un análisis efectuado por Charles Benbrook (2001) concluye que el empleo de insecticidas en el maíz ha permanecido estable a pesar de la introducción de maíz BT.

El algodón tolerante a los herbicidas
Los agricultores utilizan una serie de herbicidas para matar las malezas en sus campos antes de la siembra y cuando el cultivo ya está creciendo. La elección de un herbicida que mate la maleza sin dañar al cultivo es una decisión importante. Es por eso que los cultivos tolerantes a los herbicidas han despertado tanto interés y han generado inversiones en la agricultura. Como es muy difícil rociar sólo la maleza una vez que el cultivo ha comenzado a crecer, los agricultores dan gran valor a los herbicidas que no afectan al cultivo y también a los cultivos que son resistentes a los herbicidas. El algodón BXN, que tolera el rociamiento con bromoxinil, y el algodón Roundup Ready, que tolera el rociamiento con Roundup, compiten en el mercado con herbicidas que no dañan al algodón, como el piritiobac, cuando los agricultores deciden cómo abordar sus problemas de maleza para el próximo ciclo de cultivo.

Cuando los agricultores siembran cultivos tolerantes a los herbicidas, no dejan de efectuar rociamientos con esas sustancias. En lugar de eso, cambian el tipo de herbicida que usan. Por lo tanto, las introducciones del algodón BXN y el algodón Roundup Ready fueron acompañadas por una disminución del empleo de otros herbicidas que se habían usado anteriormente (Carpenter y Gianessi, 2001).

Un informe del USDA señala las reducciones en el empleo de herbicidas en el algodón conforme a varias mediciones (http://www.ers.usda.gov/publications/agoutlook/aug2000/ao273f.pdf), mientras que otro informe concluye que las variedades de algodón resistentes a los herbicidas no han desempeñado un papel en esas reducciones (http://www.ers.usda.gov/Emphases/Harmony/issues/genengcrops/genengcrops.htm). Si bien el empleo de herbicidas en el agodón ha declinado en los últimos años, tal vez el resultado no sea totalmente atribuible al algodón tolerante a los herbicidas (Carpenter y Gianessi, 2001). El herbicida piritiobac, no nocivo para el algodón y eficaz en cantidades muy pequeñas, quizás sea responsable de la reducción de kilos de herbicidas aplicados ya que los agricultores utilizan cantidades mucho más pequeñas de piritiobac que las que emplearían si se tratara de otro herbicida. Por otra parte, la reducción de la cantidad de aplicaciones y los tipos de herbicidas usados probablemente obedezca a las variedades tolerantes al algodón porque los agricultores cambian el empleo de una combinación de sustancias químicas por el de una sola sustancia. Los defensores de los cultivos Roundup Ready señalan que Roundup es mucho menos tóxico para los animales que la mayoría de los herbicidas a los cuales sustituye. Para más información, vea nuestro análisis de Roundup.

La soya tolerante a los herbicidas
La soya Roundup Ready se usa en la misma forma que se emplea el maíz tolerante a los herbicidas. El agricultor puede rociar para matar las malezas sin dañar su cultivo. Como en el caso del maíz tolerante a los herbicidas, los agricultores que siembran soya Roundup Ready reducen su empleo del herbicida anteriormente usado y aumentan la utilización de Roundup. El empleo de Roundup en la superficie sembrada con soya ha aumentado desde 20% a 62% de la superficie total desde la introducción de las soyas Roundup Ready, mientras que ha disminuido el porcentaje de acres de soya tratados con la mayoría de los demás herbicidas.

Los expertos describen un cuadro variado de la eficacia de la soya Roundup Ready en la reducción del empleo de herbicidas. Dos informes gubernamentales indican que el empleo de herbicidas se ha reducido considerablemente gracias a la utilización de variedades tolerantes a los herbicidas (http://www.ers.usda.gov/publications/agoutlook/aug2000/ao273f.pdf; http://www.ers.usda.gov/Emphases/Harmony/issues/genengcrops/genengcrops.htm). Carpenter y Gianessi (2001), trabajando a partir de las estadísticas gubernamentales, dicen que no ha disminuido la cantidad total de kilos de herbicidas usados en la soya, pero los agricultores efectúan menos recorridos por el campo y emplean menos tipos diferentes de sustancias químicas y, por lo tanto, se ha reducido la cantidad de aplicaciones de herbicidas. Un análisis efectuado por Charles Benbrook (2001) concluyó que en la soya Roundup Ready se usa una cantidad total mayor de kilos de herbicidas pero menos kilos del ingrediente activo que en la soya tradicional.

Los defensores de los cultivos Roundup Ready señalan que Roundup es mucho menos tóxico para los animales que la mayoría de los herbicidas a los cuales sustituye. Para más información, vea nuestro análisis de Roundup.

El maíz tolerante a los herbicidas
Como sucede con el algodón y la soya tolerantes a los herbicidas, el maíz tolerante a los herbicidas no resulta dañado cuando el agricultor efectúa rociamientos para matar la maleza. Un informe del USDA sobre la reducción del empleo de plaguicidas asociada con los cultivos genéticamente modificados muestra un resultado decididamente mixto de la introducción del maíz tolerante a los herbicidas: algunas mediciones indican reducciones y otras revelan aumentos del empleo de herbicidas (http://www.ers.usda.gov/publications/agoutlook/aug2000/ao273f.pdf). Un informe preparado por el Servicio de Investigaciones Ambientales del USDA (http://www.ers.usda.gov/Emphases/Harmony/issues/genengcrops/genengcrops.htm) concluye que no se ha producido ninguna reducción del empleo de herbicidas a causa del maíz tolerante a los herbicidas. Un análisis efectuado por Charles Benbrook (2001) concluyó que en el maíz Roundup Ready se utiliza un 30% más de herbicidas que en el maíz tradicional.

Los defensores de los cultivos Roundup Ready apuntan que Roundup es mucho menos tóxico para los animales que muchos de los herbicidas a los cuales sustituye. Para más información, vea nuestro análisis de Roundup.

Véase una otra informe acerca del uso de plaguicidas asociada con los cultivos genéticamente modificados, por el USDA [Departamento de Agricultura de los Estados Unidos], en http://www.ers.usda.gov/publications/aer810/aer810h.pdf.

Resumen
Si bien la tecnología transgénica puede llevar a la reducción de los rociamientos con sustancias químicas en algunos casos, no siempre sucede esto. El algodón Bt es el único cultivo para el cual son contundentes las aseveraciones acerca de una disminución de los rociamientos.


Última realización : 11 marzo 2004

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