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Riesgos y Preocupaciones

Riesgos y Preocupaciones

La introducción de cultivos y alimentos transgénicos en el sistema existente de producción de alimentos ha generado una serie de interrogantes acerca de posibles consecuencias negativas. Las personas preocupadas por esta tecnología han reaccionado en muchas formas, desde participar en campañas de envíos de cartas a manifestaciones en las calles y actos vandálicos contra instituciones donde se están realizando investigaciones vinculadas con productos transgénicos. ¿Cuáles son las principales inquietudes? ¿Qué fundamentos científicos tienen estas inquietudes?

Los problemas vinculados con las objeciones a los cultivos transgénicos se pueden agrupar en inquietudes acerca de

Estos problemas son complejos y un tratamiento detallado de cada uno de ellos tomaría volúmenes. Para cada tema, proporcionamos un breve análisis y un enlace con una discusión más amplia y recursos externos.

Inquietudes acerca de la salud humana

La alergenicidad

La posibilidad de que pudiera producirse un aumento de la cantidad de reacciones alérgicas a los alimentos como resultado de la modificación genética tiene un poderoso ascendiente emocional porque muchos de nosotros experimentamos este problema antes del advenimiento de los cultivos transgénicos, o conocemos a alguien que sufrió el problema. Sin embargo, hasta el momento no hay pruebas de que los alimentos genéticamente modificados puedan causar más reacciones alérgicas que los alimentos tradicionales.

Las pruebas con docenas de alimentos transgénicos para determinar su alergenicidad han detectado sólo una soya, que nunca fue comercializada, y el ahora famoso maíz StarLink. Si bien los resultados preliminares indican que el maíz StarLink probablemente no sea alergénico, continúa el debate científico.


Fuente: FDA

Cada año hay personas que descubren que han desarrollado una alergia a un alimento común como el trigo o los huevos y algunas pueden desarrollar alergias a alimentos transgénicos en el futuro, pero no hay pruebas de que los alimentos transgénicos representen un riesgo mayor que el que implican los alimentos tradicionales.
Más detalles sobre la alergenicidad

La transferencia horizontal y la resistencia a los antibióticos
El empleo de marcadores de la resistencia a los antibióticos en el desarrollo de cultivos transgénicos ha despertado inquietudes acerca de la posibilidad de que los cultivos transgénicos promuevan la pérdida de nuestra capacidad de tratar las enfermedades con medicamentos antibióticos. En varias etapas del proceso de laboratorio, quienes desarrollan cultivos transgénicos emplean ADN que codifica para la resistencia a ciertos antibióticos y este ADN a menudo se convierte en una característica permanente del producto final, a pesar de que no sirve para ningún propósito más allá de la etapa en el laboratorio. ¿Contribuirán los alimentos transgénicos a agravar los problemas existentes en relación con la resistencia a los antibióticos?


Antibióticos.
Foto: www.molbio.princeton.edu

Una de las preocupaciones se vincula con la transferencia horizontal de genes, es decir la transferencia de ADN de un organismo a otro fuera de la vía de progenitores a descendientes. La transferencia de un gen de la resistencia proveniente de un alimento transgénico a los microorganismos que normalmente se alojan en nuestra boca, estómago e intestinos, o a bacterias que ingerimos junto con los alimentos, podría ayudar a que esos microorganismos sobrevivan a una dosis oral de un medicamento antibiótico. Si bien se produce la transferencia horizontal de ADN en circunstancias naturales y en condiciones de laboratorio, probablemente sea muy poco frecuente en el medio ácido del estómago humano.

Otra preocupación es que el producto enzimático del ADN podría ser producido en cantidades bajas en las células de plantas transgénicas. Si bien las temperaturas elevadas del procesamiento desactivarían la enzima, en los alimentos preparados, la ingestión de alimentos transgénicos crudos o frescos podría provocar que el estómago contuviera una pequeña cantidad de una enzima que desactiva una dosis oral del antibiótico.

Este problema fue planteado durante los procesos de aprobación del tomate FlavrSavr de Calgene y del maíz Bt 176 de Ciba-Geigy. En ambos casos, las pruebas demostraron que los antibióticos administrados por vía oral seguían siendo eficaces. Si bien el riesgo generado por genes de la resistencia a los antibióticos en las plantas transgénicas parece ser escaso, se están tomando medidas para reducir ese riesgo y eliminar gradualmente el empleo de dichos genes.
Más detalles sobre la transferencia horizontal y la resistencia a los antibióticos

La ingestión de ADN extraño
Cuando los científicos desarrollan una planta transgénica, insertan fragmentos de ADN que originalmente no existían en esa planta. A menudo esos fragmentos de ADN provienen de especies totalmente diferentes, como virus y bacterias. ¿Hay algún peligro generado por la ingestión de este ADN "extraño"?


Diagrama del ADN.
Fuente: Foodfuture,
Food and Drink
Federation

Ingerimos ADN cada vez que comemos algo. El ADN es el plan maestro de la vida y todos los seres vivos contienen ADN en muchas de sus células. ¿Qué sucede con este ADN? La mayor parte de él se descompone en moléculas más simples cuando digerimos la comida. Una pequeña cantidad no es descompuesta y es absorbida en el torrente sanguíneo o excretada en las heces. Sospechamos que el sistema normal de defensa del organismo finalmente destruye este ADN. Nuevas investigaciones en esta área ayudarían a determinar exactamente cómo los seres humanos han logrado ingerir ADN por miles de años sin notar ningún efecto como resultado de los diminutos fragmentos que se escabullen en el torrente sanguíneo. Hasta el momento, no hay pruebas de que el ADN de cultivos transgénicos sea más peligroso para nosotros que el ADN de los cultivos tradicionales, los animales y los microorganismos acompañantes que hemos estado ingiriendo durante todas nuestras vidas.
Más detalles sobre la ingestión de ADN

El promotor del virus del mosaico de la coliflor
Cuando los científicos usan la tecnología transgénica para instalar un gen nuevo en una planta, agregan segmentos adicionales de ADN para dirigir la actividad de ese gen. Uno de esos fragmentos es el "promotor", que activa el gen.


Infección por el virus del mosaico de la coliflor en la colza.
Fuente: Instituto National de Investigaciones Agronómicas, Versailles-Grignon


El promotor más ampliamente usado es el promotor 35S del virus del mosaico de la coliflor, cuyo nombre a menudo se abrevia como promotor CaMV o promotor 35S. Se obtuvo este promotor del virus que causa la enfermedad del mosaico de la coliflor en varias hortalizas, como la coliflor, el bróculi, la col y la colza. Una preocupación es que el promotor CaMV podría ser dañino si nos invadiera los cellulos y nos activara los genes.

Tendrían que producirse múltiples acontecimientos escalonados para que el promotor CaMV escapara del proceso normal de descomposición digestiva, penetrara en una célula del organismo y se insertara en un cromosoma humano. Si bien no se han realizado pruebas para determinar si el promotor CaMV ha invadido tejidos humanos, los experimentos con ratones indican que las defensas normales del organismo eliminan los fragmentos dispersos de ADN extraño que se escabullen en el torrente sanguíneo desde el tubo digestivo.

Hay algunas pruebas de que el promotor CaMV representa muy poca amenaza para la salud humana. Las personas lo han estado ingiriendo en pequeñas cantidades por cientos de años cuando comen hortalizas que están infectadas con la enfermedad. Si bien las hortalizas muy infectadas con CaMV son poco apetitosas, no se ha documentado ningún efecto negativo sobre la salud resultante de ingerir el virus o su promotor.
Más detalles sobre el promotor del virus del mosaico de la coliflor

Modificación de las cantidades de nutrientes
¿Es la calidad nutricional de los alimentos genéticamente modificados equiparable a la de los alimentos tradicionales? Éste es un aspecto importante sobre el cual probablemente se efectuarán numerosas investigaciones en el futuro, cuando se comercialicen alimentos específicamente modificados para mejorar la calidad nutricional. No obstante, hasta la fecha sólo se han realizado unos cuantos estudios que comparan la calidad nutricional de los alimentos genéticamente modificados con la de sus homólogos no modificados.

La pregunta esencial en relación con los cultivos GM actualmente disponibles es si los fitomejoradores han cambiado de manera accidental los componentes nutricionales que asociamos con las variedades tradicionales de un cultivo. Como se piensa que las isoflavonas desempeñan una función en la prevención de cardiopatías, cáncer de mama y osteoporosis, varios investigadores han estudiado el contenido de isoflavonas de las soyas RoundupReady.

Los estudios completados hasta la fecha no aclaran el interrogante de si las soyas RoundupReady tienen cantidades de isoflavonas comparables a las encontradas en las variedades tradicionales, pero las diferencias encontradas en los experimentos parecen pequeñas o moderadas en comparación con la variación natural de las concentraciones de isoflavonas. Otros datos tal vez esclarezcan los argumentos a favor y en contra de las aplicaciones de Roundup como factor de riesgo en el cultivo de la soya.

Los estudios auspiciados por la industria y presentados en apoyo de solicitudes de autorización para vender cultivos transgénicos indican que los componentes tradicionales comúnmente investigados son similares en los alimentos transgénicos y los alimentos tradicionales.
Más detalles sobre las cantidades de nutrientes


Soya. Fuente: Mark L. Tucker, USDA/ARS

 

Inquietudes acerca del daño al medio ambiente

La mariposa monarca


Mariposa monarca.
Foto: Marlin E. Rice

La sugerencia de que el polen del maíz Bt podría matar las larvas de la mariposa monarca galvanizó el interés del público por los efectos de los cultivos transgénicos en el medio ambiente. Presentamos un análisis completo de este problema en Temas Criticos:
La mariposa monarca y el maíz Bt
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El flujo de genes desde los cultivos a la maleza

La hibridación de los cultivos con las malezas cercanas tal vez permita que éstas adquieran características que desearíamos que no tuvieran, como la resistencia a los herbicidas. Los resultados de las investigaciones indican que las características de los cultivos pueden escapar del ámbito agrícola y persistir por muchos años en las poblaciones silvestres. Los genes que proporcionan una ventaja competitiva, como la resistencia a las enfermedades víricas, podrían beneficiar a las poblaciones de malezas que circundan un campo de cultivo.

Muchos cultivos tienen parientes silvestres sexualmente compatibles, con los cuales se cruzan en condiciones favorables. Las probabilidades de que se propaguen los transgenes pueden ser diferentes para cada cultivo en cada zona del mundo. Por ejemplo, no hay parientes silvestres del maíz en Estados Unidos o Europa con los cuales pudiera cruzarse el maíz transgénico, pero sí existen esos parientes silvestres en México.


Panojas de maíz que esparcen polen. Fuente: www.rockandrollagronomy.com

La soya y el trigo son cultivos autógamos, por lo tanto es pequeño el riesgo de que el polen transgénico se traslade a malezas cercanas. No obstante, ese pequeño riesgo se incrementa debido a que existen parientes silvestres del trigo en Estados Unidos. No hay parientes silvestres de la soya en Estados Unidos, pero sí existen esos parientes en China. En consecuencia, se debe evaluar individualmente cada cultivo para determinar el riesgo del flujo de genes en la zona donde se lo producirá.
Más detalles sobre el flujo de genes desde los cultivos a la maleza

La resistencia a los antibióticos
También existe inquietud por la posibilidad de que las plantas transgénicas cultivadas en el campo transfieran sus genes de la resistencia a los antibióticos a microorganismos del suelo, con lo cual se produciría un aumento general del grado de resistencia a los antibióticos en el medio ambiente. Sin embargo, muchos organismos del suelo tienen resistencia natural que se produce como defensa contra otros organismos que generan antibióticos y, por lo tanto, no es probable que el aporte ocasional de genes de las plantas transgénicas cause una modificación importante del grado de resistencia a los antibióticos ya existente en el medio ambiente.
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La filtración de proteínas transgénicas en el suelo


Raíces en el suelo.
Fuente: Centro de
Vida Rural,
Kenyon College,
Gambier, Ohio

Muchas plantas derraman compuestos químicos en el suelo a través de sus raíces. Hay inquietudes acerca de que las plantas transgénicas pudieran derramar compuestos diferentes de los de las plantas tradicionales, como una consecuencia no buscada de la modificación de su ADN. La especulación de que pudiera estar sucediendo esto genera la preocupación de que puedan resultar afectadas las comunidades de microorganismos que viven cerca de las plantas transgénicas. La interacción entre las plantas y los microorganismos del suelo es muy compleja y los microorganismos que viven alrededor de las raíces también dejan escapar compuestos químicos al suelo. Se deben efectuar muchas más investigaciones para poder conocer las relaciones que existen entre los microorganismos y los cultivos tradicionales. Los intentos de descubrir si las plantas transgénicas están modificando el suelo y si las modificaciones son benéficas o nocivas, se ven obstaculizados por nuestra falta de conocimientos científicos básicos.
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La reducción de los rociamientos con plaguicidas: ¿Es real?

Uno de los argumentos más convincentes a favor de las plantas transgénicas es su potencial de reducir el daño que hacemos al medio ambiente con los métodos agrícolas tradicionales. Se ha fomentado el empleo de cultivos resistentes a las plagas como el maíz Bt y el algodón Bt como una forma de reducir el rociamiento con plaguicidas, mientras que se dice que los cultivos tolerantes a los herbicidas, como las soyas RoundupReady, disminuyen la necesidad de aplicar herbicidas. Se han proclamado grandes reducciones de los rociamientos con sustancias químicas como resultado de la introducción de estas variedades transgénicas. ¿Son ciertas estas afirmaciones? El algodón Bt es el único caso en el cual es evidente el efecto de reducción de los rociamientos. Los analistas presentan un panorama variado de los resultados de la siembra de soyas RoundupReady. El maíz Bt y el algodón tolerante a los herbicidas no han provocado disminuciones claras del rociamiento con sustancias químicas.
Más detalles sobre los rociamientos con plaguicidas

Copo de algodón.
Fuente: www.mahyco.com

Efectos a largo plazo del empleo de Roundup
Aparecerá próximamente

Inquietudes acerca de las prácticas actuales de cultivo

El flujo de genes de un cultivo a otro
La hibridación de cultivos transgénicos con cultivos tradicionales cercanos despierta inquietudes acerca de las distancias que deben separar los cultivos para asegurar su pureza y acerca de quién debe pagar si genes no deseados se introducen en el cultivo de un vecino. A medida que la "Preservación de la Identidad" y la segregación de los cultivos GM de los cultivos no GM se conviertan en factores que afectan los productos comercializados, será importante asegurarse de que no se está produciendo una hibridación en el campo.


Parcelas experimentales de colza transgénica,
que se ha comprobado que se cruza con la colza
de los campos vecinosanola.

Muchos factores influyen en las posibilidades de que se produzca el flujo de genes de un cultivo a otro. Algunos cultivos son muy propensos a la fecundación cruzada y el polen es transportado a otros campos por el viento y los insectos. Otras especies son muy autógamas y son escasas las probabilidades de que haya una transferencia de polen a plantas vecinas. Como consecuencia de las diferencias entre las especies de cultivos, es preciso evaluar en forma individual cada caso para determinar las posibilidades de contribuir al flujo de genes desde los cultivos transgéncos a los tradicionales.

Si el polen GM fecunda plantas en un campo vecino, puede surgir el problema de la intrusión genética. ¿Qué grado de presencia de materiales GM, si los hay, se debe permtir en los productos que se venden como orgánicos o tradicionales? ¿Deben los agricultores y las empresas que producen cultivos GM asumir la responsabilidad de prevenir el flujo de genes o deben los agricultores tradicionales y orgánicos pagar para proteger sus productos del flujo de genes? ¿Hay que prohibir las versiones GM de plantas de fecundación cruzada por ser demasiado peligrosas, mientras que se permiten las versiones GM de plantas autógamas? Estas cuestiones ya han generado varios litigios y continuarán siendo un factor en el desarrollo y empleo de plantas transgénicas en los próximos años.
Más detalles sobre el flujo de genes de un cultivo a otro

Desarrollo de resistencia a los herbicidas y a Bt
Aparecerá próximamente

Inquietudes acerca de las alteraciones provocadas en los países menos desarrollados

Aparecerá próximamente

 


Última realización : 3 septiembre 2004

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