Página Principal

Historia de Mejoramiento de Plantas

Que son Plantas Transgénicas?

Como se Hacen Plantas Transgénicas?
   + Demostración Animada

Evaluación y Regulación

Productos Transgénicos de Hoy

Productos Transgénicos del Futuro

Riesgos y Preocupaciones

El maíz StarLink

    ¿Qué es el maíz StarLink?
    Es uno de varios tipos de maíz Bt que han sido genéticamente modificados para producir un insecticida dentro de la misma planta, de tal modo que se puedan reducir o eliminar las aplicaciones externas de plaguicidas. Mientras que otros maíces Bt que estaban en el mercado en 1999 y 2000 producían una toxina Bt llamada Cry1A(b), StarLink tiene Cry9C, una versión ligeramente distinta de la proteína

    En las pruebas exigidas por el gobierno para aprobar la producción del cultivo, la proteína Cry9C había tardado más que Cry1A(b) en descomponerse en las pruebas de digestión artificial y había despertado las sospechas de los inspectores de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) porque presentaba varias otras características de los alergenos. Como no se resolvió la cuestión de la alerginicidad de Cry9C, la EPA otorgó el permiso para producir el cultivo siempre que no fuera usado para consumo humano. Como la mayor parte de la cosecha de maíz en los Estados Unidos se destina a la alimentación de animales y la producción de alcohol combustible, esta restricción no representó el fin del cultivo del maíz StarLink. Los agricultores simplemente tenían que asegurarse de que su cosecha de StarLink no se dirigía a canales que condujeran a su inclusión entre los alimentos de consumo humano.


    Photo: USDA

    Esta decisión de aprobar el llamado registro "dividido" ha sido objeto de muchas críticas. Si bien Aventis, la empresa de biotecnología agrícola propietaria de StarLink, prometió hacer que los agricultores firmaran acuerdos de que su maíz no terminaría como alimento del hombre, en la práctica esto hubiera sido difícil de garantizar. Algunas variedades de maíz, como el maíz blanco destinado al consumo humano, se mantienen separadas durante el proceso de manejo, pero la mayor parte del maíz del país -el tipo que termina en los tacos, los alimentos para animales y los tanques de los automóviles- se almacena y se distribuye a granel. Los comerciantes de cereales no tienen silos separados para el maíz de consumo humano y el maíz usado como alimento para los animales.

    Además, el polen del maíz a menudo es arrastrado por el viento hacia los campos cercanos donde puede polinizar a otras variedades de maíz. Un grado bajo de polinización cruzada es aceptable entre las variedades que son aprobadas para el consumo humano, pero la polinización cruzada sería inaceptable con la tolerancia cero para StarLink en los alimentos humanos.

    Problemas iniciales
    El registro dividido resultó un fracaso inmediato. Una encuesta entre 230 agricultores, convocados por Aventis en diciembre de 1999, indicó que dos agricultores habían vendido su cosecha de StarLink para ser usada como alimento del hombre o para exportación y otros 29 no sabían cuál había sido el uso de su maíz después de la venta (http://www.nytimes.com/2001/09/04/business/04STAR.html).

    Los resultados de la encuesta fueron comunicados al gobierno. No actuar ante esta advertencia de que la aprobación dividida no estaba siendo cumplida ha sido otro aspecto criticado.

    Como Aventis todavía solicitaba la aprobación total en lugar de la dividida, en la primavera de 2000 la EPA preparó pruebas para determinar la alergenicidad de StarLink. Se estableció un Grupo Asesor Científico que debía proponer métodos para las pruebas y criterios para definir la aceptabilidad de StarLink como alimento humano. Sin embargo, ya era demasiado tarde.

    Se encontró StarLink en las tiendas de abarrotes
    En septiembre de 2000, un laboratorio independiente confirmó que las muestras de tortillas de tacos presentadas para las pruebas por un grupo de activistas contra los transgénicos habían dado resultados positivos en cuanto a la presencia de ADN de StarLink (http://washingtonpost.com/wp-dyn/articles/A24834-2000Sep17.html). En unos días, los supermercados retiraban los productos de maíz de sus estanterías. Aventis interrumpió las ventas de semilla de StarLink para la siembra de primavera de 2001 y anunció que adquiriría toda la cosecha de 2000 de maíz StarLink para impedir todo uso ulterior del maíz en productos alimentarios consumidos por el hombre.

    Los administradores de la EPA comenzaron a reconsiderar la aprobación dividida. La EPA ha dicho que nunca más aprobará un cultivo producido mediante biotecnología para empleo dividido. Si de desea obtener la aprobación del gobierno, todo cultivo que tenga usos como alimento humano y de los animales o usos industriales tendrá que satisfacer las normas fijadas para el empleo como alimento humano.

    Photo: USDA

    Rastreao del transgen
    La EPA por lo general no exige que una empresa genere métodos de análisis que detecten la presencia de un ingrediente transgénico aprobado y no se requirió ninguno de esos métodos para detectar Bt en el maíz StarLink. El gobierno y Aventis bregaron por crear una prueba y lo mismo hicieron varias empresas privadas. Pronto los elevadores de granos y las empresas de semilla comenzaron a efectuar pruebas con sus existencias para detectar la presencia de ADN o proteína en StarLink. Los procedimientos de prueba recomendados se publicaron el sitio Web del Departamento de Agricultura estadounidense (USDA) en http://www.usda.gov/gipsa/biotech/starlink/cry9cdetection.htm.

    Esta prueba para detectar Cry1Ac de Bt ejemplifica un método disponible para detectar proteína Bt. El resultado de arriba corresponde al maíz tradicional. Hay sólo una línea rosada a través de la banda. El resultado de abajo corresponde al maíz Bt. Hay dos líneas rosadas a través de la banda, que indican que hay proteína Cry1Ac de Bt en la muestra de maíz sometida a la prueba.

    Si bien la superficie sembrada con StarLink no era grande, se detectó ADN o proteína de StarLink en cientos de productos. Algunas variedades de maíz que supuestamente no tenían el gen StarLink dieron resultados positivos para éste. Por último, se detectó ADN de StarLink en productos hechos con maíz blanco (http://washingtonpost.com/wp-dyn/articles/A16045-2001Jul3.html), a pesar de que no se habían producido variedades StarLink de maíz blanco.

    Los compradores extranjeros pronto se pusieron nerviosos. Algunos países ya tenían prohibiciones contra la importación de productos alimentarios transgénicos y otros tomaron medidas para instituir esas prohibiciones. El episodio de StarLink reveló un problema que afecta a toda la producción de maíz estadounidense: en los Estados Unidos no se mantienen separados el maíz transgénico y el tradicional. Los compradores se dirigieron a Sudáfrica, China, Argentina y Brasil para conseguir maíz exento de StarLink
    (http://www.checkbiotech.org/root/index.cfm?fuseaction=subtopics&topic_id=3&
    subtopic_id=16&doc_id=1720&start=91&control=357&page_start=1&
    page_nr=151&pg=1
    ).

    Algunos gobiernos estatales y agricultores en cuyos cultivos no transgénicos se encontró StarLink amenazaron iniciar procedimientos judiciales y negociaron un acuerdo para protegerse económicamente. (Se puede ver un anuncio del fiscal general de Iowa concerniente al acuerdo en http://www.state.ia.us/government/ag/
    StarLink_binding_agt_rel.htm
    .) El gobierno federal anunció un programa de recompra por 20 millones de dólares para eliminar los granos contaminados con StarLink de las existencias alimentarias. (El anuncio del USDA puede ser consultado en http://www.usda.gov/news/releases/
    2001/03/0042.htm
    . Hay un artículo del Washington Post en http://washingtonpost.com/wp-dyn/
    articles/A37085-2001Mar7.html
    .)

    Photo: USDA

    En la primavera de 2001, fueron despedidos el presidente, el asesor jurídico y el vicepresidente de desarrollo del mercado de la división estadounidense de ciencias de los cultivos de Aventis CropScience. Un vocero de Aventis dijo que era razonable relacionar los despidos con el fiasco de StarLink. (Se puede ver una crónica acerca del despido de los tres ejecutivos en http://www.guardianunlimited.co.uk/gmdebate/Story/0,2763,437347,00.html.)

    Entre tanto, Aventis intentaba obtener una aprobación temporaria de la presencia de pequeñas cantidades de StarLink en alimentos de consumo humano hasta que se agotaran las existencias de maíz. Aventis presentó varios volúmenes de resultados de pruebas y análisis para apoyar la solicitud de aprobación temporaria. La proteína Cry9C se degradaba con la humedad y el calor, argumentaba Aventis, de tal modo que la cocción destruiría la mayor parte de la proteína. Las personas que comieran productos de maíz StarLink estarían expuestas a cantidades en extremo pequeñas de la proteína, insuficientes para causar algún daño. Aventis encargó la producción y las pruebas de tortillas, hojuelas y pan de maíz hechos con un 100% de maíz StarLink para demostrar la descomposición de la proteína durante el proceso de cocción. Se pueden ver la solicitud de Aventis y los datos acompañantes en http://www.epa.gov/pesticides/biopesticides/
    otherdocs/stlink/stlinkdata.htm
    .

    Una mujer desgrana maíz en Guatemala
    Photo: USDA

    No obstante, el grupo asesor científicos de la EPA consideró que las pruebas no eran suficientes. Los integrantes del grupo señalaron que tal vez los procedimientos de prueba diseñados por Aventis no medirían con exactitud la cantidad de proteína presente en los alimentos. Decidieron que, a partir de los datos presentados, no se podía establecer un límite de seguridad para StarLink. Sugirieron que el gobierno emprendiera con más energía la recolección de información de posibles reacciones alérgicas. Sobre la base de la opinión del comité asesor científico, la EPA se negó a aprobar la presencia de StarLink en los alimentos. Se puede consultar el informe del grupo científico en http://www.epa.gov/scipoly/sap/2001/july/julyfinal.pdf.

    Los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) investigaron las reclamaciones de 51 personas que habían sufrido reacciones alérgicas poco después de comer productos de maíz, pero llegaron a la conclusión de que ninguno de los síntomas informados podía ser atribuido a la proteína StarLink. Se puede consultar el informe de los CDC en http://www.cdc.gov/nceh/ehhe/Cry9cReport/.

    Como continuó la controversia, las empresas de semilla gradualmente examinaron sus existencias con el fin de determinar la presencia de StarLink. Para el verano de 2001, se estimó que la cantidad de StarLink en las existencias de maíz era inferior a 0.125%.


    Variedades de maíz de colores de México
    Photo: USDA


    El episodio de StarLink constituye un ejemplo de los problemas relacionados con la tecnología transgénica: la idoneidad de la reglamentación gubernamental, la capacidad de controlar el flujo de genes, la aceptación de los productos transgénicos por los consumidores en el país y en el exterior y cuestiones vinculadas con la inocuidad de los productos en sí. La experiencia estadounidense con el maiz StarLink puede ayudar a mejorar políticas futuras a medida que los países esclarecen los riesgos y beneficios de la tecnología transgénica.

    Hay más información sobre el maíz StarLink en las siguientes fuentes:

  • El caso de StarLink: Implicaciones para el futuro (http://www.pewagbiotech.org/research/starlink/starlink.pdf) Michael Taylor y Jody Tick , de Recursos para el Futuro, describen la controversia sobre StarLink y plantean interrogantes acerca del futuro manejo de los alimentos obtenidos con la biotecnología. Recursos para el Futuro (http://www.rff.org/) es un grupo de expertos en economía patrocinado por subsidios gubernamentales y donaciones de fundaciones y corporaciones.

  • Sitio Web de la Agencia de Protección Ambiental (EPA)
    http://www.epa.gov/pesticides/biopesticides/

  • Archivo de la EPA de noticias concernientes a StarLink
    http://www.epa.gov/pesticides/biopesticides/otherdocs/starlink_news.htm

  • Sitio Web de Aventis Crop Science, lista de boletines de prensa para 2000 y 2001
    http://www.cropscience.aventis.com/media/media.htm

  • Página de noticias sobre StarLink en este sitio Web
    StarLink News page

    Hay más información sobre el maíz Bt en la siguiente fuente:

  • Bt corn questions and answers html pdf
    El Dr. Frank Peairs, del Departamento de Ciencias Bioagrícolas y Manejo de Plagas de la Universidad Estatal de Colorado, elaboró este conjunto de preguntas y respuestas acerca del maíz Bt. Como StarLink es un tipo de maíz Bt, esta información puede ser de interés para algunos lectores.


Última realización : 11 marzo 2004

© Copyright Department of Soil and Crop Sciences
at Colorado State University, 1999-2004. Todos los derechos reservados.
Vea la política sobre derechos de autor de la Universidad Estatal de Colorado.