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La resistencia a los antibióticos

El empleo de marcadores de la resistencia a los antibióticos en el desarrollo de los cultivos transgénicos ha despertado inquietudes acerca de la posibilidad de que los cultivos transgénicos transfieran sus genes de la resistencia a los antibióticos a microorganismos del suelo, con lo cual se produciría un aumento general del grado de resistencia a los antibióticos en el medio ambiente.

En varias etapas del proceso de laboratorio, quienes desarrollan cultivos transgénicos emplean ADN que codifica para la resistencia a ciertos antibióticos, y este ADN a menudo se convierte en una característica permanente del producto final, a pesar de que no tiene ninguna utilidad más allá de la etapa de laboratorio. ¿Los alimentos transgénicos se unirán a los corrales de engorde y los establecimientos avícolas como factores que contribuyen a la resistencia a los antibióticos en el medio ambiente?

Muchos organismos del suelo tienen resistencia natural como defensa contra otros organismos que generan antibióticos. Investigadores europeos (Smalla et al., 1993) analizaron muestras de agua de ríos, estiércol porcino aguado, fango de aguas cloacales municipales y suelo e informaron que el nptII, el gen de la resistencia a los antibióticos usado con más frecuencia en las plantas transgénicas, estaba presente en los ríos, el estiércol y las aguas cloacales antes de que se difundiera el cultivo de las plantas transgénicas. Algunos expertos piensan que la resistencia a los antibióticos está tan difundida en la naturaleza que toda contribución adicional de las plantas transgénicas sería insignificante (Smalla et al., 2000). Una empresa de biotecnología, Calgene, ha calculado que la resistencia adquirida por las bacterias mediante el proceso natural de mutación es mucho más frecuente que la resistencia que desarrollan al integrar fragmentos de ADN extraño.


El alce.
Foto: Alaska Division of Community and Business Development.

Estudios recientes (Osterblad et al., 2001; Routman et al., 1985) sobre la prevalencia de la resistencia a los antibióticos en las bacterias intestinales de animales silvestres indican que los mamíferos (alce,venado, ratones campestres, mandriles) que habitan zonas aisladas del hombre no albergan bacterias resistentes, mientras que los mamíferos que viven en zonas pobladas por el hombre sí las tienen.

Es preciso investigar más a fondo la hipótesis de que las actividades humanas pueden contribuir a la presencia de resistencia a los antibióticos en organismos vecinos, pero este efecto parece producirse independientemente de los cultivos transgénicos.

Si bien parecen ser escasos los riesgos generados por genes de la resistencia a los antibióticos presentes en plantas transgénicas, se están tomando medidas para reducir el riesgo y excluir gradualmente el empleo de esos genes.

  • La FDA recomienda que quienes desarrollan cultivos transgénicos usen antibióticos que comúnmente no se emplean para el tratamiento de enfermedades en los seres humanos. Por consiguiente, si se produce la transferencia horizontal de genes, no es probable que los microorganismos presentes en el cuerpo hayan adquirido resistencia a los antibióticos que pudiera recetar un médico para combatir la infección.
  • Los científicos están modificando sus métodos de desarrollo. Otros genes marcadores, como la proteína fluorescente verde o manosa (Joersbo et al., 1998), tal vez puedan cumplir la función que han llevado a cabo los marcadores de la resistencia a los antibióticos.
  • Los científicos también están experimentando con métodos para eliminar los genes de la resistencia a los antibióticos antes de que las plantas sean lanzadas para uso comercial (Dale y Ow, 1991; Ebinuma et al., 1997; Iamtham y Day, 2000; Zuo et al., 2001), de tal modo que se puedan usar estos genes durante el desarrollo y luego eliminarlos del producto final.
  • Los científicos europeos han desarrollado un método para desactivar los genes de la resistencia a los antibióticos si ocurra la transferencia horizontal (Libiakova et al., 2001). Se introduce un segmento específico de ADN al gen de la resistencia a los antibióticos. Este segmento impide al gen funcionar dentro de las bacterias. El gen funciona en las plantas porque ellas cortan el segmento específico.

Última realización : 4 marzo 2004

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